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J’ai autrefois soutenu Poutine. Maintenant je connais la vérité.

Mes amis et moi avions suffisamment entendu parler de la corruption de Poutine pour le croire. Nous étions enfin assez vieux pour voter, et nous l’avons pris au sérieux – nous avons fait des recherches sur les candidats, débattu de leurs promesses de campagne. La plupart d’entre nous aimaient Mikhail Prokhorov, un oligarque qui a promis d’annuler les amendements constitutionnels et de réprimer la propagande d’État et la corruption. C’était comme si notre génération, celle qui avait grandi sous Poutine, pouvait enfin changer les choses. Même la confiance de ma grand-mère en Poutine a été ébranlée et toute ma famille a envisagé d’autres candidats.

Mais quelque chose a changé au dernier moment – ​​il y a eu une vague de presse négative contre Prokhorov et une presse positive pour Poutine. C’était comme si la Russie avait besoin de quelqu’un d’expérimenté pour nous protéger, et Poutine était le seul choix. Je me suis senti vaincu et confus quand le jour des élections est arrivé. Un de mes amis ressentait la même chose. “Poutine est le seul choix rationnel maintenant, et mon bulletin inutilisé comptera automatiquement pour lui de toute façon”, m’a-t-elle dit.

Il n’est pas surprenant que Poutine ait été réélu au milieu d’allégations de fraude.

À ma grande honte, c’est l’annexion de la Crimée qui m’a carrément placé dans le camp pro-Poutine. La révolution Euromaidan de 2013-2014 en Ukraine a reçu un temps d’antenne décent sur les nouvelles russes. Mais au lieu de montrer des Ukrainiens protestant contre un gouvernement corrompu et renversant avec succès le président pro-russe Viktor Ianoukovitch, le récit russe dépeint le nouveau gouvernement ukrainien comme un gang fasciste et vante les efforts de Poutine pour sauver la Crimée et sa population d’origine russe du régime fasciste. Le processus était démocratique, la propagande jurait. Je me souviens d’avoir vu une photo en ligne d’un immeuble d’appartements prétendument de Crimée avec de nombreux drapeaux russes accrochés aux fenêtres et d’avoir pensé que c’était la preuve la plus authentique dont on pouvait avoir besoin. Mon père a entendu quelque part que même notre ville natale accueillait des réfugiés ukrainiens, que les Russes abandonnaient leurs places dans la file d’attente de l’aide sociale. J’ai acquis un respect pour Poutine que je n’avais pas auparavant.

Selon le Centre Levada, une organisation russe indépendante de sondage et de recherche, la popularité de Poutine est passée de 69 % en février 2013 à 82 % en avril 2014. La propagande a afflué de partout et m’a submergé. Il était plus facile d’accepter la ligne du Kremlin comme vérité que de remettre en question chaque argument déroutant, un par un. J’en suis venu à croire que les attaques occidentales contre les actions de Poutine étaient synonymes d’attaques contre mon pays. Ma conception du patriotisme s’est transformée en un soutien aveugle à la Russie. Cette fois, je n’en ai pas discuté avec mes amis, mais j’étais certain qu’ils ressentaient la même chose.

Au cours des dernières années, il est devenu encore plus difficile pour le consommateur occasionnel de nouvelles en Russie de trouver des médias indépendants. La nouvelle difficulté a augmenté depuis le début de la guerre en Ukraine, avec la signature par Poutine d’une loi qui menace toute personne diffusant de “fausses nouvelles”, ou un récit non approuvé par le Kremlin, d’amendes ou jusqu’à 15 ans de prison. Certains médias ont gelé leurs opérations et de nombreux journalistes ont quitté le pays. Les Russes qui veulent toujours obtenir de vraies nouvelles utilisent le VPN pour accéder aux sites Web d’information interdits par le Kremlin. Pour d’autres, comme mes parents, c’est un déluge de propagande à la télévision et dans la presse ainsi que sur les réseaux sociaux.

Tout ce que je croyais sur la Russie s’est effondré

ETout a changé lorsque j’ai déménagé en Virginie-Occidentale en janvier 2016 pour un deuxième baccalauréat. Je n’étais pas activement politique, mais chaque fois que l’occasion se présentait, je défendais Poutine et la Russie contre ce que je pensais être de la propagande américaine. Une fois, mes amis regardaient un documentaire sur ce qui s’était passé en Crimée, et je me suis lancé dans une diatribe sur tout ce qui était soit faux, soit simplement un cas injuste de sélection de cerises. Il n’y avait sûrement pas de chars russes en Crimée, et les Russes n’ont tué personne. Souvent, je sortais cette photo de l’immeuble avec des drapeaux russes comme preuve. La plupart du temps, les gens de l’autre côté de ces diatribes ne s’en souciaient pas assez pour discuter ou étaient trop polis pour me défier.

Mais lentement, ma suspicion que quelque chose n’allait pas avec le récit du Kremlin a commencé à grandir. Déménager aux États-Unis m’a physiquement éloigné de la nouvelle source de propagande – seuls les arguments pro-Poutine occasionnels m’ont été transmis par le biais de discussions avec mes parents. Et je suis tombé amoureux du journalisme après avoir rejoint le journal de l’université, apprenant à collecter et à vérifier les informations.

Lorsque la première nouvelle de l’influence de la Russie sur l’élection présidentielle de 2016 est sortie, j’ai défendu la Russie à qui voulait l’entendre. La propagande russe n’était pas là pour me fournir des «faits», alors j’ai lu des reportages crédibles en anglais – et je n’ai pas pu y comprendre. C’était si noir et blanc, rien de proche du monde réel.

J’ai partagé ma confusion avec mon père en Russie. « Je sais ce qu’ils nous apprennent dans les cours de journalisme. Je sais comment les articles sont assemblés et que les journalistes apprécient les faits. À quel niveau d’une organisation de presse les mensonges sur la Russie se transforment-ils en histoires ? » Je me demandais.

Ça a finalement cliqué pour moi à la fin de l’été 2017, après avoir passé du temps entouré de journalistes sérieux. J’ai été repoussée sur certaines de mes affirmations selon lesquelles la Russie a “sauvé” la Crimée et que Poutine ne ferait jamais de mal à d’autres nations. Je suis allé à une conférence pour les journalistes en Arizona et j’ai dit à un ou deux journalistes très connus que les médias américains avaient été induits en erreur au sujet de la Russie. Leur amusement silencieux me pénétra dans la peau. Un journaliste dont j’admirais le travail s’est contenté de sourire poliment et m’a lancé un drôle de regard. Un autre, avec le même genre de look, a trouvé mon avis intéressant et m’a rapidement présenté à son ami. Je n’étais pas crédible, et c’était déroutant ou même amusant pour les autres, réalisai-je.

Tout ce que je croyais sur la Russie, le monde et moi-même s’est effondré. C’était désorientant et solitaire. Je ne pouvais pas parler à mes parents parce qu’ils étaient toujours pro-Poutine. Je ne pouvais pas non plus en parler à mes amis russes – soit ils ignoraient la politique, soit ils étaient sur la défensive, défendant leurs points de vue comme étant les seuls corrects. Mes amis aux États-Unis ne pouvaient pas saisir l’ampleur de la perte personnelle. Je ne savais plus qui j’étais ni ce que je croyais.

Le semestre suivant, un cours de relations internationales m’a aidé à surmonter mon besoin de trouver un “bon gars” après que la Russie ait perdu le titre. J’ai appris qu’il n’y a pas de « type bien » en politique internationale, que le monde est plus compliqué que cela. Je me suis appuyé sur Sally, une professeur passionnée de politique russe, et avec des recommandations de livres et de nombreuses conférences, elle m’a guidé à travers le processus de reconstituer la vérité sur la politique et l’histoire russes. Je passais presque quotidiennement dans son petit bureau pour parler de ce que j’avais lu dans les livres que Sally m’avait prêtés – les charniers de la répression stalinienne, l’empoisonnement d’Alexandre Litvinenko, la corruption et la vindicte de Poutine. Nous avons également parlé de mes parents – leurs croyances ont commencé à ressembler à des théories du complot, tournant autour d’un thème central selon lequel il y avait un effort séculaire pour dissimuler la grandeur russe. Ils croyaient s’opposer en même temps, passant de « Poutine est tellement corrompu » à « Poutine est la meilleure chose qui soit arrivée à la Russie » en une seule conversation.

J’ai été surpris d’apprendre qu’une grande partie de ce que je considérais comme une « connaissance commune » provenait de la propagande et des théories du complot. Non, l’Ukraine n’avait pas volé de gaz russe depuis des années. Non, Hillary Clinton n’était pas à l’origine des manifestations de 2011 en Russie. Non, Barack Obama n’est pas musulman (j’ai honte de dire que j’ai vérifié celui-ci il y a à peine quelques années). J’ai fait tellement de travail pour réparer les dégâts, mais de temps en temps, je me surprends à utiliser des bêtises comme argument enraciné dans ce que je pense être l’histoire ou la science, et je dois réexaminer ma pensée.

Cette expérience est courante chez les personnes qui ont abandonné les croyances qui ont autrefois façonné leur identité. Mon mari, un Américain élevé dans la religion catholique, a vécu une expérience similaire en réévaluant sa relation avec la religion au lycée. Grâce à mes reportages sur QAnon, J’ai rencontré des gens qui ont reconstruit leurs croyances après avoir réalisé que leur éducation alimentée par le complot était remplie de mensonges. Ceux qui ont quitté QAnon décrivent le même sentiment de désorientation et d’itinérance politique.

Sally et moi parlons encore parfois de livres et de politique, et elle m’a récemment dit qu’elle n’avait aucune idée de l’importance qu’elle avait eue dans ma transformation. Sans elle, je serais retombé dans la propagande ou j’aurais perdu la tête.

Je vais continuer à essayer

Me réalignement politique n’a pas non plus été facile pour mes parents. C’est une chose de laisser votre enfant se déplacer à travers le monde – c’en est une autre de voir ce déménagement la changer, rendant de plus en plus difficile la discussion de choses qui étaient autrefois «de notoriété publique». Nous ne pouvions pas facilement partager ce que nous pensions quand il s’agissait de politique. La plupart du temps, pour éviter les désaccords alimentés par la propagande, nous avons complètement évité le sujet.

Puis, le 24 février, la Russie a envahi l’Ukraine et tout a changé. Du coup, ces désaccords politiques ont eu des conséquences très réelles et très sanglantes. La propagande russe s’est intensifiée, capitalisant sur le traumatisme générationnel de la Seconde Guerre mondiale en qualifiant les Ukrainiens de « nazis » pour justifier l’invasion.

Mon père m’a appelé le lendemain pour un soutien émotionnel. Je pouvais dire qu’il était tout aussi écrasé que moi. Quelque chose dans sa façon de parler lorsqu’il a dit : « Nous faisons cela pour éliminer les nazis », a révélé un besoin d’être rassuré. J’aurais dû reculer alors — il m’a dit plus tard qu’il avait des doutes au début de la guerre. Mais maintenant, il a fait ses « recherches », et il est sûr que la Russie a fait ce qu’il fallait. Quelques jours après le début de la guerre, ma mère m’a envoyé un message, m’avertissant que même le fait d’aimer des messages critiquant la Russie participait à une guerre de l’information. Puis elle a commencé à m’envoyer des audios suggérant que j’envoie des “pensées positives” à l’Ukraine pour égaliser le “négatif” dans le monde.

Mes parents et moi nous sommes encore plus éloignés l’un de l’autre. Ils sont de plus en plus patriotes à l’idée que “les Russes éliminent les nazis et sauvent les civils”. Ils croient que les crimes que commettent les soldats russes contre les Ukrainiens sont soit commis par les Ukrainiens eux-mêmes, soit mis en scène.

J’ai consacré mon énergie à faire des reportages sur l’Ukraine et les dégâts causés par les Russes. Pour une histoire, j’ai parlé avec des réfugiés qui ont fui leurs maisons et m’ont raconté des histoires horribles de ce qu’ils ont vu – les bombardements d’immeubles d’appartements civils, les tirs non provoqués sur des civils. Les médias d’information ont fourni beaucoup plus de récits de crimes : violences sexuelles contre les femmes et les enfants ; les images de corps gisant à Bucha ; un génocide contre le peuple La propagande russe prétend encore être nos frères et sœurs.

Mon père et moi avons parlé une fois que j’écrivais sur la guerre. Il n’avait pas lu mes histoires et il n’était pas d’accord avec ma position, mais il était fier de moi pour avoir défendu ce que je pensais être juste. Mes parents ont beaucoup sacrifié pour que je puisse déménager aux États-Unis, même s’ils détestent profondément le gouvernement américain. Ils m’ont soutenu à chaque étape. Récemment, j’ai discuté de leur position politique avec mon amie russe qui les connaît, et elle a été assez surprise de l’entendre. “Ton Parents? Vraiment?” elle a demandé. Mes parents s’alignent sur le Kremlin n’a pas vraiment de sens – ils sont intelligents, instruits, curieux, gentils. Ils avaient plus d’avantages que de nombreux Russes exposés à la propagande, mais cela les atteignait quand même.

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