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Alors que la Chine agite les sabres, Taïwan demande : Sommes-nous prêts pour la guerre ?

TAIPEI, Taïwan – La guerre brutale de la Russie en Ukraine a poussé Taïwan à affronter le spectre d’une attaque soudaine du voisin plus grand et plus puissant de l’île : la Chine.

L’invasion a donné un nouveau poids à la vision autoritaire du dirigeant chinois, Xi Jinping, qui revendique depuis longtemps l’autonomie de Taiwan pour le « rajeunissement » de la Chine – tout comme le président russe Vladimir V. Poutine l’a fait avec l’Ukraine. Pour beaucoup à Taïwan, l’Ukraine a été une leçon sur les tactiques et les armes qui pourraient ralentir une force d’invasion plus puissante. Cela a également été un avertissement brutal que l’île pourrait être mal préparée pour une attaque à grande échelle.

Les défenses de Taiwan sont, à bien des égards, mal équipées et en sous-effectif. Sa présidente, Tsai Ing-wen, s’est juré de défendre l’île, mais elle peine à imposer une nouvelle vision stratégique aux dirigeants en uniforme.

Taïwan dépense des milliards en avions de chasse et sous-marins, mais ses conscrits reçoivent à peine assez de munitions pour s’entraîner. Le service militaire obligatoire est considéré par beaucoup comme trop court et le programme de réservistes, insuffisamment rigoureux. L’armée est en train de constituer une force professionnelle, mais a du mal à recruter et à retenir des soldats hautement qualifiés.

Maintenant, l’Ukraine a été une impulsion pour le changement.

Lorsque Wu Chiuan-syun, un ingénieur en informatique à Taipei, s’est réuni avec d’autres réservistes de l’armée dans une forêt dense et humide du centre de Taiwan en mars, ils se sont entraînés plus longtemps et plus durement que des soldats comme eux ces dernières années. Presque tous les jours, dit-il, ses commandants rappelaient aux hommes que la menace chinoise augmentait.

« L’Ukraine nous a montré qu’il faut d’abord montrer aux autres que l’on a la volonté de se défendre ; ce n’est qu’alors que d’autres viendront aider », a déclaré M. Wu, 31 ans.

Sous-jacent au dilemme de la défense de Taïwan se trouve une question laissée sans réponse à dessein : les États-Unis enverront-ils des forces militaires pour aider Taïwan ? En mai, le président Biden a suggéré qu’il le ferait, mais les États-Unis n’offrent aucune garantie de sécurité explicite, une stratégie qui, espère-t-il, évitera de provoquer Pékin ou d’encourager Taïwan à déclarer son indépendance formelle.

M. Xi a déclaré qu’il cherchait une unification pacifique avec Taiwan, et il pourrait être dissuadé par l’énorme contrecoup économique et diplomatique que la Chine subirait en cas d’invasion. Mais la Chine a également été pointée du doigt dans ses avertissements. Son ministre de la Défense, le général Wei Fenghe, a déclaré ce week-end que Pékin “se battrait jusqu’au bout” pour Taïwan. Il envoie des avions de combat vers l’île presque quotidiennement – ​​dont 30 avions en une seule journée le mois dernier seulement.

Le souci est que de telles manœuvres pourraient, intentionnellement ou non, être un prélude à un conflit.

« Nous ne pouvons pas attendre ; nous sommes en concurrence avec le temps », a déclaré Michael Tsai, ancien ministre de la Défense de Taiwan. “L’invasion de l’Ukraine par la Russie s’est produite en un instant – qui sait quand l’APL pourrait choisir d’envahir Taïwan.”

Plusieurs exercices militaires menés en janvier visaient à montrer la force à la Chine – pour démontrer comment Taïwan prévoyait d’empêcher les envahisseurs d’empiéter sur son espace aérien, d’atterrir sur ses plages et, dans le pire des cas, de prendre le contrôle de ses villes.

Dans une base aérienne du centre de Taïwan, une sirène a retenti et, en quelques minutes, des pilotes décollaient à bord d’avions de chasse F-16 pour éloigner les intrus. Au large de la côte nord, la marine a lancé de nouveaux engins de pose de mines alors que deux petits navires de guerre tiraient à balles réelles. Dans une ville du sud, de la fumée remplissait l’air alors que des soldats pratiquant le combat urbain passaient devant de fausses vitrines de magasins de thé à bulles et de cafés, échangeant des coups de feu avec des combattants.

Les exercices reflétaient également un conflit continu au cœur de la stratégie de défense de Taiwan.

L’idée originale, après la fuite des dirigeants nationalistes à Taiwan en 1949, était de reconquérir un jour le continent. Pendant des décennies, alors même que cette perspective s’estompait, Taïwan avait approché la menace d’une invasion par la Chine en achetant ou en développant des armes traditionnelles et coûteuses, comme les avions de combat présentés sur la base aérienne. Mais Taïwan a été dépassé par la Chine, qui a investi massivement pour construire ce qui est aujourd’hui l’une des plus grandes armées du monde.

Voyant le déséquilibre croissant, les responsables américains et certains stratèges taïwanais ont récemment accéléré leurs efforts pour pousser Taïwan à accumuler à la place un grand nombre d’armes plus petites. Cela inclut les engins navals tels que les navires de l’exercice qui peuvent rapidement poser des mines marines pour bloquer les forces qui tentent d’atterrir.

Les partisans de la stratégie soutiennent que Taïwan, comme l’Ukraine, pourrait facilement déployer des missiles Stinger, qui peuvent être lancés à l’épaule sur des avions, et des missiles portables Harpoon, qui peuvent attaquer des navires. Contrairement aux chars et aux gros cuirassés, ceux-ci sont difficiles à cibler et à détruire.

“L’idée est de devenir si difficile à avaler que l’ennemi réfléchit à deux fois avant de lancer une action”, a déclaré Lee Hsi-min, ancien chef de la marine taïwanaise et chef d’état-major, qui a été l’un des partisans les plus virulents à Taïwan pendant des années. l’approche dite asymétrique.

Un assaut total contre Taïwan, impliquant des forces aériennes, navales et terrestres, serait plus complexe que l’invasion de l’Ukraine par la Russie, mais certains responsables de la défense américains et taïwanais pensent que dans les années à venir, Pékin serait en mesure de réussir.

L’espoir est que si la dissuasion échoue, la soi-disant stratégie du porc-épic pourrait permettre à Taïwan de gagner du temps pour que les États-Unis puissent éventuellement aider. La présidente Tsai a déclaré en 2019 que Taïwan serait en mesure de tenir 24 heures et que la Chine ferait alors face à des pressions internationales.

Mme Tsai a acheté des missiles Harpoon et d’autres armes conformément au changement stratégique, mais elle fait face à la résistance de certains chefs militaires. Ils soutiennent que les armes plus petites ne sont pas utiles pour tenir tête à la Chine de manière visible. Des missiles à longue portée capables de frapper le continent pourraient dissuader Pékin, selon les chefs militaires. Les avions de chasse peuvent réagir lorsque les forces chinoises bourdonnent près de Taïwan. Les grandes plateformes sont également politiquement populaires.

Si la Chine envahit, les défenses de Taiwan s’effondreront presque certainement à moins que les États-Unis et leurs alliés ne l’aident. Certains à Taïwan considèrent qu’il est trop risqué de renoncer à leurs armes les plus meurtrières sans promesses concrètes de soutien.

“Nous ne pouvons pas être sûrs que les États-Unis viendront nous sauver”, a déclaré Ou Si-fu, chercheur à l’Institut de recherche sur la défense et la sécurité nationales, un groupe de réflexion affilié au ministère taïwanais de la Défense. «Par conséquent, Taiwan a besoin de certaines capacités de frappe. Sinon, vous vous liez les mains et attendez de mourir.

L’automne dernier, Hu Yu-huan, 25 ans, s’est présenté pour son service militaire obligatoire, désireux d’apprendre à défendre sa patrie. Ce qu’il a trouvé n’était pas un camp d’entraînement mais un camp d’été.

Quand lui et ses camarades conscrits couraient, le rythme était imposé par l’homme le plus lent, qui se fatiguait après 100 mètres. Ils ont passé des heures à désherber et à balayer. M. Hu, un coureur de semi-marathon, a déclaré que les quatre mois de service lui avaient laissé 13 livres de plus et dans “la pire forme de ma vie”.

Alors que Taïwan se démocratisait à la fin des années 1980, les nouveaux élus ont réduit les budgets de la défense, ce qui a entraîné une diminution de la force. Taïwan ne compte qu’environ 169 000 militaires en service actif et environ 2 millions de réservistes, contre deux millions de soldats en service actif en Chine.

Les dirigeants de l’île ont cherché à éliminer progressivement la conscription en faveur d’une force professionnelle entièrement volontaire. Le ministère taïwanais de la Défense a déclaré dans un communiqué avoir atteint plus de 95% de ses objectifs de recrutement l’année dernière. Mais les experts disent que l’héritage autoritaire de l’armée, ainsi que le salaire relativement bas, ont rendu difficile l’attraction de recrues qualifiées.

L’entraînement au combat a également été largement critiqué comme superficiel, que ce soit pour les hommes de plus de 18 ans effectuant le service obligatoire, comme M. Hu, ou pour les réservistes. Il y a trois décennies, les conscrits devaient s’entraîner jusqu’à trois ans et courir environ cinq kilomètres par jour. Maintenant, ils servent pendant quatre mois et courent moins de deux miles par jour, voire pas du tout, selon des experts et des stagiaires récents.

Le colonel Sun Li-fang, porte-parole du ministère taïwanais de la Défense, a déclaré que les exigences en matière de condition physique des conscrits étaient assouplies conformément aux directives scientifiques et que l’armée devait tenir compte de la sécurité lors de la conception de sa formation.

L’administration Tsai envisage de prolonger la durée du service militaire jusqu’à un an. Il teste un programme de recyclage pour les réservistes qui dure deux semaines au lieu d’une, avec plus d’heures consacrées à l’entraînement au combat.

M. Wu, l’ingénieur en informatique, a été parmi les premiers à participer au nouveau programme. En plus de l’entraînement au tir, a dit M. Wu, lui et les autres réservistes ont marché sur des routes de montagne pour tester la capacité du groupe à porter des armes lourdes pendant de longues périodes. À la fin, a déclaré M. Wu, il se sentait prêt pour la guerre.

“Tant que j’ai une arme à feu”, a-t-il dit, “ça va aller.”

Dans les talk-shows taïwanais, des experts et des responsables débattent de la probabilité d’une invasion chinoise. À l’Assemblée législative, les législateurs s’inquiètent de l’état de préparation des troupes taïwanaises. Dans des groupes de messagerie, les militants discutent des moyens d’impliquer le public dans la défense de l’île.

La nouvelle urgence reflète un changement radical d’attitude à Taiwan, où beaucoup étaient depuis longtemps indifférents aux avancées de la Chine, résignés à la défaite ou aveuglément optimistes quant au soutien des États-Unis.

Mme Tsai a cherché à tirer parti du conflit ukrainien pour faire avancer son programme. Elle a nommé une équipe d’experts pour étudier la stratégie de l’Ukraine. La question est de savoir si elle peut imposer des changements potentiellement impopulaires, comme une nouvelle augmentation des dépenses militaires, actuellement à un peu plus de 2 % du produit intérieur brut de Taiwan.

“Nous ne pouvons pas considérer la souffrance du peuple ukrainien comme une information uniquement”, a déclaré Alexander Huang, professeur à l’Institut des affaires internationales et des études stratégiques de l’Université de Tamkang. “Cela doit être une leçon que nous devons apprendre.”

M. Lee, l’ancien chef de la marine, et d’autres ont exhorté Taïwan à créer une force de défense territoriale composée de civils, similaire à celle de l’Ukraine.

Une force civile formée pourrait être la «pointe de la lance» dans la défense de Taiwan, a déclaré Enoch Wu, fondateur de Forward Alliance, un groupe non gouvernemental qui organise des ateliers de défense civile. “C’est ce qui va faire ou défaire Taiwan.”

Certains citoyens font leurs propres préparatifs.

Un samedi récent, environ deux douzaines de personnes ont simulé une fusillade dans un parking près de Taipei dans une classe dirigée par PolarLight, une entreprise qui enseigne les techniques de base de secourisme et de tir, en utilisant des pistolets airsoft réalistes. Ils se sont glissés autour des voitures et des bus garés, pointant leurs fusils airsoft sur des adversaires imaginaires. Certains sont tombés au sol, tandis que d’autres se sont précipités pour les mettre en sécurité et appliquer des garrots.

Danny Shi, un étudiant de 21 ans dans une académie militaire, a déclaré qu’il s’était inscrit parce qu’il craignait de ne pas acquérir suffisamment d’expérience pratique à l’école. Il a dit qu’il voulait être prêt au pire.

“En tant que Taïwanais”, a-t-il déclaré, “je pense que nous devrions être plus sérieux dans la préparation de la guerre.”

Steven Lee Myers a contribué aux reportages de Séoul.

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